La estrella gigante Betelgeuse chocará contra un «muro» espacial


Betelgeuse, la super gigante roja más cercana a la Tierra, se dirige a toda velocidad hacia un intrigante "muro" de gas y polvo contra el que, según un grupo de astrónomos de la Agencia Espacial Europea (ESA), chocará dentro de unos 5.000 años. Eso, por supuesto, si antes la estrella no se convierte en supernova, en un estallido de tal potencia que sería visible a simple vista desde nuestro planeta, incluso a pleno día. El estudio aparece en la revista Astronomy & Astrophysics.
En una nueva y espectacular imagen tomada por el observatorio espacial Herschel, de la ESA, el anaranjado gigante aparece rodeado de múltiples arcos, creados a partir del propio material de la estrella, y junto a un largo y masivo filamento oscuro, que se alza como un "muro espacial" justo en la dirección en la que el astro avanza, a unos 30 km por segundo.
Betelgeuse, en la constelación de Orión, se encuentra a unos 700 años luz de la Tierra y puede ser contemplada a simple vista en las noches invernales del hemisferio norte como una estrella cuyo brillo oscila entre el naranja y el rojo. Su diámetro, realmente impresionante, es mil veces superior al del Sol, y su brillo supera en cien mil veces al de la estrella que alumbra nuestro planeta.

Sin embargo, este alarde de cifras tiene un precio. Betelgeuse, en efecto, se encuentra ya en las fases finales de su existencia. Hace mucho que agotó sus reservas de hidrógeno y su horno de fusión nuclear quema ahora helio, mucho más caliente, lo que ha hecho que la estrella se hinche hasta alcanzar un tamaño mucho mayor del que tuvo en origen. Algo que también le sucederá a nuestro Sol cuando consuma todo su hidrógeno, dentro de 5.000 millones de años.
Los científicos creen que la gigante roja alcanzó su estado actual hace solo diez millones de años, un simple parpadeo en la vida de una estrella, y que su explosión en forma de supernova es inminente, esto es, podría producirse en cualquier momento durante los próximos pocos miles de años. Cuando esto suceda, se convertirá en uno de los objetos más brillantes de nuestro cielo, incluso a pleno día.
Fuente: ABC (http://www.abc.es/ciencia/20130123/abci-estrella-gigante-betelgeuse-chocara-201301230950.html)
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